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Edad y Felicidad: The U-Bend”, del Economist

Edad y Felicidad: The U-Bend”, del Economist

Un artículo de The Economist sobre la felicidad que provoca el pensamiento. Un encantador, y elevador de espíritu, ¡léase!

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Pregúntele a la gente cómo se sienten acerca de envejecer, y probablemente le responderán en la misma línea que Maurice Chevalier: “La vejez no es tan mala cuando consideras la alternativa”. El endurecimiento de las articulaciones, el debilitamiento de los músculos, la pérdida de visión y la nubosidad de la memoria, junto con el descuidado desprecio del mundo moderno por los ancianos, parecen una temible perspectiva, mejor que la muerte, quizás, pero no mucho. Sin embargo, la humanidad se equivoca al temer el envejecimiento. La vida no es un largo y lento declive desde las tierras altas iluminadas por el sol hacia el valle de la muerte. Es, más bien, un giro en U. Cuando la gente comienza su vida adulta, son, en promedio, bastante alegres. Las cosas van cuesta abajo desde la juventud a la edad media hasta que llegan a un nadir comúnmente conocido como la crisis de la mediana edad. Hasta ahora, es muy familiar. La parte sorprendente ocurre después de eso. Aunque a medida que las personas se acercan a la vejez pierden cosas que atesoran, como la vitalidad, la agudeza mental y la apariencia, también ganan lo que la gente se pasa la vida buscando: la felicidad. Este curioso hallazgo ha surgido de una nueva rama de la economía que busca una medida más satisfactoria que el dinero del bienestar humano. La economía convencional utiliza el dinero como un sustituto de la utilidad, la forma triste en que la disciplina habla de la felicidad. Pero algunos economistas, sin estar convencidos de que exista una relación directa entre el dinero y el bienestar, han decidido ir al meollo de la cuestión y medir la felicidad en sí misma.

Estas ideas han penetrado en el ámbito de la política, empezando por Bután, donde el concepto de Felicidad Nacional Bruta da forma al proceso de planificación. Todas las nuevas políticas tienen que tener una evaluación de la FBG, similar a la evaluación del impacto ambiental común en otros países. En 2008, el presidente de Francia, Nicolas Sarkozy, pidió a dos economistas galardonados con el Premio Nobel, Amartya Sen y Joseph Stiglitz, que dieran una medida más amplia de la satisfacción nacional que el PIB. Luego, el mes pasado, en un gesto emotivo no típico de Gran Bretaña, David Cameron anunció que el gobierno británico comenzaría a recopilar cifras sobre el bienestar.

Ya hay muchos datos sobre el tema recopilados por, por ejemplo, la Encuesta Social General de América, el Eurobarómetro y Gallup. Las encuestas hacen dos tipos de preguntas principales. Una se refiere a la evaluación de las personas sobre sus vidas, y la otra a cómo se sienten en un momento determinado. La primera va en la línea de: pensar en su vida como un todo, ¿cómo se siente? La segunda es algo así como: ayer, ¿te sentiste feliz/contento/enfermo/ansioso? Se dice que el primer tipo de pregunta mide el bienestar global, y el segundo el bienestar hedónico o emocional. No siempre obtienen la misma respuesta: tener hijos, por ejemplo, tiende a hacer que la gente se sienta mejor con su vida en general, pero también aumenta la posibilidad de que ayer se sintieran enojados o ansiosos.

Los estadísticos rastrean las grandes cantidades de datos que estas encuestas producen más bien como mineros buscando oro. Están tratando de encontrar la respuesta a la pregunta perenne: ¿qué hace feliz a la gente?

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Cuatro factores principales, al parecer: el género, la personalidad, las circunstancias externas y la edad. Las mujeres, en general, son ligeramente más felices que los hombres. Pero también son más susceptibles a la depresión: entre una quinta y una cuarta parte de las mujeres experimentan depresión en algún momento de sus vidas, en comparación con alrededor de una décima parte de los hombres. Lo que sugiere que las mujeres son más propensas a experimentar emociones más extremas, o que unas pocas mujeres son más miserables que los hombres, mientras que la mayoría son más alegres.

Dos rasgos de personalidad brillan a través de la complejidad de los análisis de regresión de los economistas: el neuroticismo y la extroversión. Los neuróticos, aquellos que son propensos a la culpa, la ira y la ansiedad, tienden a ser infelices. Esto es más que una observación tautológica sobre el estado de ánimo de las personas cuando los encuestadores o los economistas les preguntan sobre sus sentimientos. Los estudios que han seguido a las personas durante muchos años han demostrado que el neuroticismo es un rasgo de personalidad estable y un buen predictor de los niveles de felicidad. Las personas neuróticas no sólo son propensas a tener sentimientos negativos: también tienden a tener una inteligencia emocional baja, lo que les hace malos para formar o manejar relaciones, y eso a su vez les hace infelices.

Mientras que el neuroticismo tiende a hacer de los tipos sombríos, la extroversión hace lo contrario. Aquellos a quienes les gusta trabajar en equipo y que disfrutan de las fiestas tienden a ser más felices que aquellos que cierran las puertas de su oficina durante el día y se esconden en casa por la noche. Este rasgo de personalidad puede ayudar a explicar algunas diferencias interculturales: un estudio que comparaba grupos similares de británicos, chinos y japoneses encontró que los británicos eran, en promedio, tanto más extrovertidos como más felices que los chinos y los japoneses.

Luego está el papel de la circunstancia. Todo tipo de cosas en la vida de las personas, como las relaciones, la educación, los ingresos y la salud, determinan la forma en que se sienten. Estar casado le da a la gente una considerable elevación, pero no tan grande como la melancolía que surge de estar desempleado. En América, ser negro solía estar asociado con menores niveles de felicidad, aunque las cifras más recientes sugieren que ser negro o hispano se asocia hoy en día con una mayor felicidad. Las personas con niños en la casa son menos felices que las que no tienen. La gente más educada es más feliz, pero ese efecto desaparece una vez que se controlan los ingresos. En otras palabras, la educación parece hacer a la gente feliz porque la hace más rica. Y la gente más rica es más feliz que la pobre, aunque la cantidad es una fuente de argumentos (ver artículo).

La vista desde el invierno

Últimamente, hay edad. Pregunte a un grupo de 30 años y a otro de 70 años (como Peter Ubel, de la Escuela de Política Pública de Sanford en la Universidad de Duke, hizo con dos colegas, Heather Lacey y Dylan Smith, en 2006) qué grupo creen que es probable que sea más feliz, y ambos lotes señalan a los de 30 años. Pídeles que califiquen su propio bienestar, y los de 70 años son el grupo más feliz. Los académicos citaron la letra escrita por Pete Townshend de The Who cuando tenía 20 años: “Las cosas que hacen se ven muy frías / Espero morir antes de envejecer”. Señalaron que el Sr. Townshend, habiendo pasado su 60 cumpleaños, estaba escribiendo un blog que brillaba con buen humor.

El Sr. Townshend puede haber pensado de sí mismo como un joven radical, pero esta visión es antigua y convencional. Las “siete edades del hombre” – la imagen dominante del curso de la vida en los siglos XVI y XVII – fue casi invariablemente concebida como un aumento de la estatura y la satisfacción hasta la edad media, seguido de un fuerte descenso hacia la tumba. Invertir el ascenso y el descenso es una idea reciente. “Algunos de nosotros nos dimos cuenta de la curva en U a principios de los 90”, dice Andrew Oswald, profesor de economía en la Escuela de Negocios de Warwick. “Hicimos una conferencia sobre ello, pero nadie vino.”

La gente es menos feliz a los 40 y principios de los 50. Llegan a un nadir con un promedio global de 46

Desde entonces, el interés por el “U-bend” ha ido creciendo. Su efecto en la felicidad es significativo, cerca de la mitad, desde el nadir de la edad media hasta el pico de la vejez, que el del desempleo. Aparece en todo el mundo. David Blanchflower, profesor de economía en el Dartmouth College, y el Sr. Oswald examinaron las cifras de 72 países. El nadir varía de un país a otro: los ucranianos, en la parte superior, son más miserables a los 62 años, y los suizos, en la parte inferior, a los 35, pero en la gran mayoría de los países la gente es más infeliz a los 40 y principios de los 50 años. El promedio mundial es de 46.

El “U-bend” aparece en los estudios no sólo del bienestar mundial, sino también del bienestar hedónico o emocional. Un artículo, publicado este año por Arthur Stone, Joseph Schwartz y Joan Broderick de la Universidad de Stony Brook, y Angus Deaton de Princeton, desglosa el bienestar en sentimientos positivos y negativos y mira cómo la experiencia de esas emociones varía a lo largo de la vida. El disfrute y la felicidad bajan en la edad media, y luego se recuperan; el estrés aumenta durante los primeros 20 años, y luego cae bruscamente; la preocupación llega a su punto máximo en la edad media, y cae bruscamente a partir de entonces; la ira disminuye a lo largo de la vida; la tristeza aumenta ligeramente en la edad media, y cae a partir de entonces.

Girar la pregunta al revés, y el patrón sigue apareciendo. Cuando la Encuesta de la Fuerza Laboral Británica pregunta a la gente si está deprimida, la curva en U se convierte en un arco, alcanzando un máximo de 46.

>fuerte>Más feliz, no importa lo que sea

Siempre existe la posibilidad de que las variaciones sean el resultado no de los cambios durante el curso de la vida, sino de las diferencias entre cohortes. Un europeo de 70 años puede sentirse diferente a uno de 30 años no porque sea mayor, sino porque creció durante la segunda guerra mundial y por lo tanto se formó por experiencias diferentes. Pero la acumulación de datos socava la idea de un efecto de cohorte. Los estadounidenses y los zimbabwenses no se han formado por experiencias similares, sin embargo, la curva en U aparece en ambos países. Y si un efecto de cohorte fuera el responsable, el U-bend no aparecería consistentemente en 40 años de datos.

Otra posible explicación es que las personas infelices mueren temprano. Es difícil establecer si eso es cierto o no; pero, dado que la muerte en la edad media es bastante rara, explicaría sólo un poco el fenómeno. Tal vez la curvatura en U es simplemente una expresión del efecto de las circunstancias externas. Después de todo, los factores comunes afectan a personas en diferentes etapas del ciclo de vida. Las personas de 40 años, por ejemplo, a menudo tienen hijos adolescentes. ¿Podría la miseria de la mediana edad ser la consecuencia de compartir el espacio con adolescentes enojados? Y las personas mayores tienden a ser más ricas. ¿Podría su relativa satisfacción ser el resultado de sus montones de dinero? Resulta que la respuesta es no: control del dinero, estatus de empleo y niños, y la curva en U sigue ahí. Así que la creciente felicidad que sigue a la miseria de la mediana edad debe ser el resultado no de circunstancias externas sino de cambios internos.

La gente, según los estudios, se comporta de manera diferente a diferentes edades. Las personas mayores tienen menos problemas y encuentran mejores soluciones a los conflictos. Son mejores en el control de sus emociones, mejor en la aceptación de la desgracia y menos propensos a la ira. En un estudio, por ejemplo, se pidió a los sujetos que escucharan grabaciones de personas que supuestamente decían cosas despectivas sobre ellos.

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